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看看他们在说什么

卡梅隆和佩奇的奇思妙想 - 到小行星上采矿

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电影制作人詹姆斯·卡梅隆和谷歌共同创始人拉里·佩奇一起投资,会做出什么样的项目?答案是,到太空中的小行星上去采矿。

这听起来颇像是科幻电影中的情节,但他们是认真的。投资人还包括了谷歌的执行董事埃里克·施密特、佩罗集团董事局主席罗斯·佩罗、谷歌董事会成员拉姆·施雷姆(Ram Shriram)和两次前往国际空间站旅游的“意向软件公司”董事会主席查尔斯·西蒙尼(Charles Simonyi)。

2012年4月24日,由这些人投资成立的“行星资源公司”在位于美国西雅图的飞行博物馆揭示了他们的计划。行星资源公司的目标是到近地小行星上去开采有价值的材料,然后出售。

“我们将会改变世界思考自然资源的方式。”公司在宣传片中表示,“开采小行星将会每年给全球带来数百亿美元的GDP。”

行星资源公司创始人之一彼得·迪亚曼迪斯(Peter Diamandis)一直是太空飞行产业的推动者,他创立的“X奖”在2004年把1000万美金奖给了世界上第一架非政府的太空飞船“太空船一号”(Space Ship One)。他还是“零重力”(Zero-G)公司的创始人之一,这家公司过去几年里让数以千计的普通人以抛物线飞行的方式体验到了失重的感觉。

三年前,迪亚曼迪斯和他十多年的好友、航天工程师埃里克·安德森(Eric Anderson)坐在一起讨论:现在,私人太空飞行已经很成功了,有数以千计的人买了票,那么下一步我们做什么?他们得出的答案便是那个在科幻作品中已经存在了一百多年但尚未在现实中出现的产业。

从幻想到蓝图

最早一部提出“开采小行星”概念的科幻作品是加内特·塞维斯(Garrett Serviss)发表于1898年的《爱迪生征服火星》。小说中有一段情节,托马斯·爱迪生带领地球舰队与火星人在一个小行星上遭遇,发生一场恶战,最后地球人击败了火星人。最初,地球人以为火星人的飞船是坠落在小行星上的,后来他们才发现,火星人其实是在小行星上开采金矿。

此后,在描述太空探索和殖民的科幻小说中,开采小行星的情节便时常出现。科幻作家阿西莫夫、海因莱因,日本动画名家富野由悠季在他们的作品中都加入过这个元素。

“这个公司不是纸上谈兵,不是梦想着要开采小行星,这个公司是要在地球之外创造太空经济。……人们已经说了太多,我们是要去做。”行星资源公司的共同创始人埃里克·安德森在发布会上说。

实际上,这家西雅图的公司2010年就已经成立,一直低调运行。这是一个只有几十人的小团队,许多人来自美国宇航局(NASA)和化工企业。这次高调公开,是因为他们要招聘工程技术人员,需要“最好之中的最好之中的最好”,而这件事靠安安静静地做是很难完成的。

“随着技术以指数速度发展,以及投资者对风险的承受力加强,小型公司能够做以前只有政府间合作才能完成的事情。”迪亚曼迪斯指出。

安德森进一步解释说,他们的宏伟蓝图分为三步。第一步,探明所有有价值的小行星——它们在哪里,它们由什么构成,如何到达它们。第二步,开发技术,以便有能力把这些资源转化成有价值的材料。第三步,把这些材料运输到需要的地方。

公司计划在24个月之内便发射一架望远镜,用于开展蓝图的第一步。太阳系中的小行星主要集中在火星和木星之间的小行星带,即便对于这些颇具远见的企业家,那里也太过遥远了。地球附近还有大约9000颗近地小行星,其中有1500颗被认为比登月还更容易到达。公司开发了“Arkyd-100”系列探测器,它们将被发射到近地轨道上去,帮助确定哪些小行星是首要的造访目标。

开采小行星合法吗?

开采小行星,并不是像电影中布鲁斯·威利斯那样带一队人马上去,而是完全由机器人完成。行星资源公司的机器人会把开采的重点放在铂系金属(钌、铑、钯、锇、铱、铂),这些金属在地球上都很稀有,通常只能在小行星撞击点附近采到——它们由小行星带到地球上来。此外,行星资源公司还会开采水。

一颗直径500米的富含铂系金属的小行星,其所含有的那些金属相当于人类历史上铂系金属的开采总量。行星资源公司在一篇新闻稿中说。

“当这些金属的供应量提高后,那许多东西的成本都会降低,包括除颤器(医疗器械)、手持设备、电视机、电脑显示器、化学催化剂。这些金属充足了,我们就能在大规模生产中使用它们,比如制造汽车用的燃料电池。”迪亚曼迪斯表示。

至于采水,公司的设想是在太空中卖水和建立加气站。这对于未来进行太空飞行的宇航员来说,意味着水不必从地球上搬运,可以直接从太空补给。水不仅用于饮用,也对于飞船屏蔽宇宙中的辐射具有重要作用。水还可以被分解为氢和氧,它们是火箭燃料的主要组成部分。

行星资源公司野心勃勃的开采和销售计划,让一些人很快想到一个问题:开采小行星合法吗?美国太空政策方面的专家对这个问题呈现两极化。有人认为,虽然开采小行星的现实可能性带来了许多法律上的新问题,但底线是,如果有人想要进行风险投资、花费时间、进行创业,那应该允许这种可能性。

1966年,联合国大会通过了《外层空间条约》,它规定了“不得通过提出主权要求,使用、占领或以其他任何方式把外层空间据为己有”。当时条约的目的是为了保护航天科技不如美国和苏联的国家,防止美苏占领月球,但并没有特别涉及外太空资源的开采问题。

2000年,美国一名叫格雷戈里·尼米兹(Gregory Nemitz)的人,声称为433号小行星爱神星设计了停车场,因而那颗小行星归他所有。后来美国宇航局的探测器去考察爱神星时,尼米兹要求宇航局支付每年20美分的停车费。美国宇航局拒绝支付,尼米兹到法院起诉,法院拒绝受理。

来源:南方周末